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Méfions-nous de la belle infographie

Depuis quelque temps, on observe la multiplication dans la presse de diagrammes, cartes et schémas employés comme illustrations d’articles, et désignés par le terme générique — heureux ou malheureux — d’infographie. Cette mode s’étend à beaucoup d’acteurs qui produisent de l’information sur internet. Les cartes sont donc de plus en plus produites et mobilisées. Or leur lecture n’est pas évidente et leur sémiologie reste complexe. Et nous savons bien que les cartes peuvent mentir [1]. L’entreprise Visual Capitalist, qui produit de l’infographie à des fins commerciales, a récemment publié une très belle carte en ligne, intitulée The Age of Borders, qui nous permet de prendre la mesure du phénomène.

Cette carte est en haute résolution ; il faut zoomer pour l’apprécier pleinement.

Pour notre grand plaisir, elle propose de dater le premier tracé de toutes les frontières du monde. Deux petites cartes complémentaires indiquent l’« âge moyen » des frontières dans chaque région du monde : 33,6 % d’entre elles — notez la précision ! — ne seraient même pas centenaires. Un diagramme distribue les tracés frontaliers par grandes périodes et, sans surprise, les frontières semblent en majorité avoir été tracées entre 1875 et 1924, au cours de ces cinq décennies fondamentales où les puissances coloniales délimitèrent les espaces placés sous leur souveraineté et où de nouveaux États apparurent, à la faveur de la Première Guerre mondiale. Le petit exposé qui accompagne le document est assez naïf : à l’en croire, les frontières auraient été indéfinies jusqu’à une période récente…

De prime abord, le document semble fort pratique pour qui souhaite, en un coup d’œil, visualiser une histoire « globale » des tracés frontaliers actuels. La carte est superbe. Elle s’avère pourtant problématique et ce, pour plusieurs raisons. D’abord, elle donne à voir un monde de lignes, un monde où les frontières ne seraient que des tracés rectilignes. Même si l’on ne peut contester le triomphe de l’État à l’échelle mondiale, il reste pourtant des frontières indéterminées ou contestées. Certaines sont mentionnées comme « disputées », par exemple celle entre le Pakistan et l’Inde, mais cette indétermination n’apparaît pas ailleurs (cf. le cas du Sahara occidental, revendiqué par le Maroc).

Un autre problème est à souligner : seuls des ouvrages de langue anglaise sont mobilisés à titre de sources — même si plusieurs d’entre eux font autorité — et il s’agit uniquement d’ouvrages à orientation ou à forte coloration juridique. C’est pourquoi la carte mentionne, comme origine des tracés frontaliers, quasi uniquement des dates de traités, allant même jusqu’à mobiliser une charte féodale de 1278 pour Andorre… Nous sommes là face à un cas de « crétinisme juridique » où la frontière se résume à une abstraction de papier. Même en se situant dans cette perspective étriquée, on peut noter de nombreux oublis, par exemple pour le cas de la frontière franco-italienne modifiée par le traité de Paris de 1947 (Pour en savoir plus : Le pays niçois vaut bien quelques chamois). Curieusement, ce sont parfois les dates de commission de délimitation qui sont retenues — ce qui s’avère bien plus intéressant de notre point de vue.

Et quid des frontières maritimes et aériennes ? La frontière ne saurait-elle être que terrestre ? Pourquoi la carte affirme-t-elle représenter les tracés de frontières disparues et n’en fait-elle figurer qu’un nombre extrêmement réduit (et pas un seul en Europe !) ? On est heureux d’apprendre que la Somalie a des frontières internationales, alors que son existence n’est qu’une fiction politique aujourd’hui. Quant au Tibet et à Taiwan, aucun doute n’est possible : ils sont chinois. L’Australie, quant à elle, ne semble pas avoir de frontières, alors que le Sri Lanka pourrait bien être indien…

Un exemple illustrant parfaitement les différents arguments développés ci-dessus est celui de l’actuelle frontière entre l’Iran, d’une part, et la Turquie et l’Irak, d’autre part. À en croire les auteurs de la carte, il s’agirait de la plus vieille frontière de l’Asie, qui remonterait à 1639 (traité de Zuhab). Or, en réalité, cette frontière n’a été tracée que tardivement, au terme d’un long processus achevé seulement au début du XXe siècle. Sabri Ateş [2] nous apprend que les commissaires de délimitation peinèrent, durant toute la deuxième moitié du XIXe siècle, pour lui donner son tracé actuel. Quant au traité de 1639, ils en connaissaient l’existence mais étaient alors incapables de mettre la main dessus. Au mieux, la connaissance du traité a servi à répartir grossièrement différentes régions. Il existait bien une frontière auparavant, mais elle ne correspond en aucun cas à la ligne indiquée sur la carte. Par ailleurs, concernant la frontière maritime, la portion contestée au niveau du Chott-el-Arab n’apparait pas. Et ceci n’est qu’un exemple parmi d’autres des approximations du document.

Une frontière ne saurait se résumer à un traité et à une date : elle se construit au quotidien, socialement, historiquement, etc. Cette carte, loin d’aider à une histoire globale des frontières, véhicule en fait ce que l’on qualifierait volontiers de « stéréotypes géohistoriques » : elle donne l’illusion d’un monde parfaitement ordonné par le droit international, niant les interactions à l’échelle la plus grande et le temps long. Et que dire des commentaires qui accompagnent certaines représentations des tracés ? Ainsi la conférence de Berlin de 1884-1885 aurait-elle été le moment précis où « les puissances coloniales européennes divisèrent l’Afrique entre elles ». Outre que ce propos a été balayé par l’historiographie depuis longtemps [3], il nie toute participation des populations — africaines, en l’occurrence — à la construction de leurs frontières, allant à l’encontre des études les plus récentes sur la question [4]. C’est pourquoi nous devons nous méfier de l’infographie, particulièrement lorsqu’elle est belle.

[1] Mark Monmonier, How to lie with maps, 1991.

[2] Sabri Ateş, The Ottoman-Iranian Borderlands. Making a Boundary, 1843-1914, 2013

[3] Henri Brunschwig, Lpartage de l’Afrique noire, 1975

[4] Le meilleur exemple : Camille Lefebvre, Frontières de sable, frontières de papier. Histoire de territoires et de frontières, du jihad de Sokoto à la colonisation française du Niger, XIXe-XXe siècles, 2015.

La frontière comme refuge

Au XVIIIe siècle, le château de Cirey (Cirey-sur-Blaise, aujourd’hui en Haute-Marne) a accueilli un invité exceptionnel : Jean-François Marie Arouet, plus connu sous le nom de Voltaire. Le philosophe avait été contraint de s’enterrer aux confins du royaume de France après la publication en 1734, à son insu, des Lettres Philosophiques. Il y vécut jusqu’en 1749 en compagnie de sa maîtresse, Émilie du Châtelet, propriétaire de la demeure et grande scientifique.

Mais, la plus grande qualité du château est moins son hôte que sa localisation. Il est situé non loin du duché de Lorraine, alors encore indépendant du royaume de France, quoique voué à disparaître. Aux marges de la France, Voltaire et Émilie du Châtelet vivent librement leurs amours et leurs études. Et si la disgrâce royale venait à frapper le philosophe pour ses écrits ou qu’une quelconque menace fondait sur lui, il n’aurait qu’à tailler promptement la route — éventualité à laquelle il s’était d’ailleurs préparé :

« Je suis actuellement sur les frontières de France avec une chaise de poste, des chevaux de selle, et des amis, prêt à gagner le séjour de la liberté, s’il ne m’est plus permis de revoir celui du bonheur » [1].

À partir de 1759, Voltaire s’installe à Ferney (Ferney-Voltaire, aujourd’hui dans l’Ain), où il est encore affaire de château, puisqu’il en reconstruisit un dans le hameau décati. Mais que faire si loin de Paris, avec, cette fois-ci, quelques paysans pour seule compagnie ? S’y réfugier, pardi ! En effet, à moins de 500 mètres de la demeure du philosophe terminait le royaume de France et commençait le canton de Genève (Confédération helvétique).

Bien qu’ayant voyagé dans toute l’Europe et traversé un grand nombre de frontières sans difficultés majeures, Voltaire avait une conscience aiguë de ce qu’étaient les limites de la souveraineté, si bien qu’il aimait s’y abriter, à bonne distance du pouvoir royal.

[1] Voltaire, Œuvres complètes, Garnier, 1883, tome 33, p. 596.

Le pays niçois vaut bien quelques chamois

Lors de la formation de l’Italie en 1860, le tout nouvel État cède les territoires de la Savoie et du comté de Nice à la France, après un plébiscite consultant les populations. Ce transfert territorial déplace considérablement la frontière franco-italienne. L’Italie donne des gages territoriaux à Napoléon III, qui a pesé de tout son poids diplomatique et militaire en sa faveur pendant le Risorgimento, et se débarrasse d’une minorité nationale potentiellement problématique. Au moment de la délimitation de la nouvelle frontière, les deux parties s’entendent pour prendre la ligne de partage des eaux comme limite de principe [1].

Or, cette limite n’est pas respectée dans le pays niçois. En effet, à partir de la cime de Colle Longue (Collalunga en italien), la délimitation devient fantasque et ne respecte plus la ligne de partage des eaux, ni même les limites historiques du comté de Nice. Le tracé est désastreux car il sépare en deux les vallées de la Tinée et de la Vésubie, rompant l’unité économique de la région et les solidarités qui s’étaient nouées au fil des siècles entre les habitants. Les biens communaux sont séparés, les parcours de transhumance coupés et des familles se retrouvent séparées. Un exemple parmi cent : plusieurs mois par an, les habitants de Tende et de La Brigue sont coupés du reste de l’Italie en raison de la neige et doivent se ravitailler en France. Les populations obtiennent cependant des dispositions particulières visant à atténuer les conséquences du tracé, qui n’en reste pas moins incongru. De plus, les habitants de Tende et de La Brigue ont voté, lors du plébiscite de 1860, pour la réunion à la France et se revendiquent volontiers Français, ce qui devient particulièrement conflictuel lors de la période fasciste.

Mais quelle est la raison de ce mépris du droit des peuples dont Napoléon III se disait être le champion ? Quelle est la raison cachée des anomalies de la démilitation frontalière ? Quelles considérations stratégiques peuvent-elles cacher ? Il s’avère que ­— loin de considérations politique de haute volée — ce tracé fantaisiste a une cause plus futile : une requête de l’Italie réclamant en effet, en 1860, les crêtes du mont Malinvern et la cime du Gelas, car elles étaient les seules à abriter… des chamois que le roi Victor-Emmanuel II se plaisait à chasser ! [2] Elles sont vite intégrées à la réserve cynégétique de la couronne italienne, dans laquelle sont réintroduits des bouquetins à partir de 1900 — alors que l’espèce s’était éteinte — pour tenir compagnie aux chamois [3].

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Chamois de Madone de Fenestre, à 15 kilomètres environ de Tende et de La Brigue

La faune de la région est très touchée par la Deuxième guerre mondiale ; il reste seulement 300 chamois et 50 bouquetins après la fin des hostilités [4]. Profitant du fait que l’Italie se trouve dans le camp des perdants, la France renégocie alors le tracé de la frontière afin de le faire correspondre mieux à la ligne de partage des eaux, de contrôler les sources de l’énergie hydroélectrique de la région et de permettre le rattachement de Tende et de La Brigue. À la suite du traité de Paris du 10 février 1947, près de 4 000 Tendasques et Brigasques se prononcent par referendum en faveur du rattachement à la France, sans que personne ne se soucie désormais des chamois du roi.

Actualités françaises du 4 juillet 1946

Il faut attendre la création du Parc national du Mercantour en 1979 pour que chamois et bouquetins redeviennent l’objet d’une attention particulière, mais ceci est une autre histoire…

[1] Convention franco-italienne du 7 mars 1861.

[2] On peut aussi se demander si l’avantage stratégique qu’elles constituaient en cas de guerre avec la France n’a pas pesé.

[3] Le massif du Mercantour, son histoire. Site du Parc national du Mercantour.

[4] Idem.

L’île de la concorde

Sur la rivière Bidassoa qui délimite la frontière entre la France et l’Espagne, en aval du pont qui relie Hendaye (France) à Behobia (Espagne), quelques kilomètres avant la baie de Chingoudy, on aperçoit une petite île d’une superficie inférieure à un hectare, qui jouit d’un statut peu commun. Cette île, c’est l’Île des Faisans (Isla de los Faisanes en espagnol), aussi appelée Île de la Conférence en raison de son histoire, elle aussi, peu commune.

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Vue satellite (Google Earth) de l’Île des Faisans, 23/10/2014

Sur cette île, le 7 novembre 1659, Louis XIV de France et Philippe IV des Espagnes, au terme d’une conférence diplomatique, concluent la « Paix des Pyrénées » qui met fin à la guerre franco-espagnole. Cette paix donne lieu à un traité qui, outre le règlement des relations franco-espagnoles, fixe la limite séparant le royaume de France des possessions de la monarchie espagnole aux monts Pyrénées [1]. La couronne espagnole abandonne le Roussillon à la couronne de France, ainsi que d’autres territoires à la taille plus modeste situés au nord de la barrière montagneuse. Le roi de France, quant à lui, renonce à sa prétention d’annexer la Catalogne. En 1660, un mariage y est convenu entre Louis XIV et l’infante d’Espagne, Marie-Thérèse d’Autriche.

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L’isle de la conférence où la paix generalle a esté conclue entre la France et l’Espagne le 7 novemb. 1659 : [estampe]

Le traité des Pyrénées donne à la France et à l’Espagne une des frontières les plus stables de l’histoire moderne et contemporaine, et la plus stable de leurs histoires respectives. L’annexion française de la Catalogne entre 1812 et 1814 mise à part, la limite des Pyrénées comme séparation de la souveraineté française et de la souveraineté espagnole n’a pas été remise en cause depuis 1659. C’est en raison de cette ancienneté que l’on décrit — à tort ­— la chaîne des Pyrénées comme une « frontière naturelle ».

Lorsque la France et l’Espagne décidèrent d’aborner leur frontière commune dans la seconde moitié du XIXe siècle, ce que le traité des Pyrénées n’avait pas fait, ils laissèrent à l’Île des Faisans, lieu auquel s’attachent « tant de souvenirs historiques communs aux deux Nations », un statut spécial [2]. Alors que l’île aurait pu être annexée par l’un des deux États ou simplement être l’objet d’un partage, elle constitue un condominium, appartenant par indivis aux deux États riverains. Cela signifie que l’île est à la fois sous souveraineté française et espagnole ; mais cela ne signifie pas que la souveraineté y est partagée (comme c’est le cas pour Andorre), en revanche son exercice l’est. Ainsi la convention franco-espagnole du 27 mars 1901 précise que les deux États partagent l’exercice des droits de police, tour à tour, pendant six mois [3].

La France et l’Espagne s’engagent à réprimer tout délit qui serait commis sur cette île, afin que son statut spécial ne soit pas exploité à des fins de contrebande principalement. Sachez que si vous êtes Français ou Espagnol, vous êtes sur cette île justiciable au même titre que lorsque vous vous trouvez dans votre pays d’origine ; son statut spécial ne change rien pour vous. Mais pour les étrangers, cela dépend de la justice de l’État qui exerce la souveraineté au moment de l’infraction constatée. Cependant, cela demeure théorique car l’accès à l’île est interdit.

L’article 27 du traité du 2 décembre 1856 dispose que la France et l’Espagne doivent prendre « toutes les mesures qui leur paraitront convenables pour préserver cette île de la destruction qui la menace, et pour l’exécution, à frais communs, des travaux qu’ils jugeront utiles à sa conservation ou à son embellissement » [4]. Il a été si bien respecté que cette île, qui aurait dû disparaître en raison de l’érosion, a été préservée par le renforcement des berges [5]. On y a même érigé un monument commémorant la signature du traité des Pyrénées où est inscrit en français et en espagnol : « En mémoire des conférences de MDCLIX dans lesquelles Louis XIV et Philippe IV par une heureuse alliance mirent fin à une longue guerre entre les deux nations. Napoléon III Empereur des Français et Isabelle II Reine des Espagnes ont rétabli cette île l’an MDCCCLXI ».

Ici comme ailleurs, la frontière sépare autant qu’elle lie ; elle est plus couture que fermeture.

[1] Article 42 du Traité des Pyrénées, du 7 novembre 1659.

[2] Traité de Bayonne du 2 décembre 1856, article 27.

[3] Convention franco-espagnole du 27 mars 1901.

[4] Traité de Bayonne du 2 décembre 1856, article 27.

[5] La superficie de l’île s’est cependant considérablement réduite.

Petite étymologie de la frontière

Il existe plusieurs termes désignant ce qui limite, délimite ; frontière est celui que nous utilisons couramment en français. Du latin frons, frontis, qui donna front, la frontière est d’origine militaire ; le mot est ambigu car il recouvre en même temps plusieurs formes de limites et délimitations. En espagnol, frontera recoupe le terme de frontière et assume plus encore sa part de front, certainement parce que ce terme désigna longtemps l’espace entre l’Espagne chrétienne et l’Espagne musulmane lors de la Reconquista. Quant à la frontiera italienne, elle revêt la même signification que la frontière.

D’autres langues utilisent plusieurs termes pour signifier la même notion. En anglais, on distingue border, boundary et frontier. Border vient de l’allemand médiéval bort, borda, qui donna bord, bordure, en français. C’est le terme par lequel, on traduit le plus souvent frontière comme ligne de délimitation politique [1], bien que l’on emploie aussi couramment boundary. Frontier se réfère quant à lui à un espace en mouvement, à un espace incertain, aussi appelé front pionner à la suite des travaux de Frederick Jackson Turner [2]. On retrouve cette distinction entre border/boundary et frontier en arabe, avec hadd et hedad.

Si border vient de l’allemand médiéval, la Grenze allemande n’en dérive pas et recouvre, comme le mot frontière, plusieurs formes de limites et délimitations. Elle a des racines slaves, gran, granica, qui veut dire bord, bordure. Probablement apporté par les chevaliers germaniques qui toujours plus loin s’enfoncèrent à l’est, le mot remplace progressivement le terme de Mark (apparenté à margo, en latin), qui donna margin, mark, en anglais et marche, marque, en français. La marche se rapproche de la frontier : c’est un espace en marge, ayant souvent une fonction militaire visant à contenir ou à mener des attaques.

La frontière, indépendamment des différents sens auxquels renvoie le terme, ne se résume pas à une simple ligne (réelle ou imaginaire) séparant distinctement deux espaces, deux éléments ou deux réalités ; elle peut aussi prendre la forme d’une étendue. Il nous faut composer avec son flottement inhérent et son abstraction croissante — d’une origine spatiale et militaire, on l’emploie pour nombre d’autres domaines, à commencer par le social. Pour résumer, on peut dire que la frontière se borne à limiter.

[1] C’est pour cette raison — et considérant que la plateforme hypothèse limite le nombre de caractères —, que j’ai employé ce terme dans l’adresse du présent carnet.

[2] Frederick Jackson Turner, The Frontier in the American History, Henry Holt and Company, New-York 1921.